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远东经济评论:外国过圣诞中国赚大钱!
2004-12-22 18:50   

圣诞树也高科技 
 
如果想一睹未来圣诞节饰品的模样,就到中国深圳的一个实验室来看看吧。一个技术人员正在调整一个2米多高的塑料结构上的金属探针,这些探针的另一端连接到电脑上,可以从屏幕上看到温度数据,如果灯光过热,电脑就会发出警报声。另一个技术人员正在对放置于另一个产品内部的保险丝盒进行遥控测试,将灯光从稳定的白光加强到像迪斯科那样的闪光。

第三个技术人员正在检查一台机器,这台机器已在一个架子上不间断地运转了2个月零17天。“必须得持续90天,否则就要退回重新设计,”宝途(Boto Co.)研究主管Alan Leung表示。宝途是全球大型人造圣诞树生产商之一。

作为中国大陆新兴的低成本圣诞商品行业的主要产品,人造圣诞树的科技含量正在不断增加。几年来,中国大陆生产的人造圣诞树日益逼真,而且组装方便。有些圣诞树装饰有灯光,可以使用10年。有些圣诞树则会喷出人造雪,播放圣诞歌曲,甚至进行新年倒计时。

这些新增功能使美国的人造圣诞树销售直线上升。根据圣路易斯全美圣诞树协会(National Christmas Tree Association)的数据,过去4年人造圣诞树的销售增长了32%,达到了960万棵,而同期真树的需求下降了16%,至2,340万棵。

这个圣诞节带领宝途驰骋美国人造圣诞树市场的是32岁的高苇颖(Vivian Kao)。她去年从父亲高长昌(Michael Kao)的手中接过了宝途行政总裁一职,宝途每年要为沃尔玛(Wal-Mart)、Target和K-Mart等美国主要零售商提供大约600万棵人造圣诞树。

从想到用柔韧的乙烯聚氯化合物包裹在金属线外面,替代传统的硬塑料模拟松针开始,高长昌的事业已从一间小小的工厂发展到了今天雇员超过8,000人、年收入上十亿美元的集团。

2003年8月,宝途被华盛顿的凯雷投资集团(Carlyle Group)收购;高氏家族依然持有宝途约10%的股份。去年,宝途宣布出口了11亿美元的人造圣诞树,主要是面向美国市场,较上年增长3%。在宝途董事会办公室的墙上,高长昌的图片与一些显赫人物并列放在一起,包括美国前总统老布什(George H.W. Bush)和前英国首相梅杰(John Major)。

高苇颖积极扩大产品系列,通过技术创新引入耐用的塑料产品,这样消费者就不必每年购买,无需时常更新替换。这可不容易。她面临许多低成本的中国大陆制造商的竞争:原材料和劳动力成本上升侵蚀利润,还有残酷的价格战。

“仍有很多销售方式,”高苇颖说,她的销售战略是基于技术和营销创新,“我们不希望变成低价企业,总是打价格战,”她一边说,一边大步走过宝途香港样品间中的人造圣诞树森林。

高苇颖1994年起投身这项家族业务,此前她刚刚从加州大学萨克拉门托分校获得营销学位。在她的推动下,宝途的人造树品种从10年前的区区50个扩大到了现在的400多个。公司有一个50人的圣诞树研发团队,负责人就是Leung,他拥有休斯顿大学的工程学位,曾在霍尼韦尔(Honeywell International)设计消费电子产品。

几年来,宝途研究团队创新的多种风格已成为行业标准。以前的人造圣诞树要用挂钩把树枝一个一个挂起来,而宝途开发的简便易装配,带铰链,像雨伞一样一触即开的圣诞树已经成为当前市场的主流产品。运用注塑技术,宝途生产的人造树枝端就像真的松针一样具有弹性感。该公司还为人造树设计了多种深浅不一的绿色,从淡黄绿色到墨绿色共有30种不同的选择。

不过,并非所有的宝途人造树都旨在给人一种真实感。 高苇颖也开发了一种用相对便宜的塑料光纤制造的人造树。这些光纤束可以传递光线,使得绿色的人造树在枝端闪烁出紫色、紫红色和蓝色的光芒,这样就不必再悬挂彩灯了。

虽然过去几年这种光纤人造树的销售不佳,但高苇颖希望闪烁粉红、橙色等荧光的最新样式今年会大受孩子们的欢迎。

今年圣诞节宝途的最新款式是零售价格为199美元至399美元的Staylit,打开包装可以看到这种人造树上已挂好了圣诞彩灯,每颗树都有内置微晶片,有助于延长灯泡使用寿命,并确保人造树上的彩灯均匀亮起,即使有一些灯坏了或烧掉了也不会妨碍其他彩灯。高苇颖对这种产品的耐用性非常有信心,宝途为这种产品提供了10年质量保修,而不是通常的2年。

不过,宝途的一些新产品也似乎有些太超前了。四年前,受苹果(Apple)iMac电脑的启发,高苇颖推出了可以播放《Let It Snow》歌曲、并进行新年倒计时的Dr. Festive I-Tree人造树。但这项宝途研发团队花了5个月的时间开发的产品一年后就停产了,销售额非常令人失望,总共只有50万美元。“我想,人们可能比我们想像的更为传统,”高苇颖说。


来源:远东经济评论

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